Fighting For Democracy in Bolivia with Toribia Lero Quispe

Toribia Lero Quispe, indigenous leader and member of the Bolivian Legislative Assembly, addresses the 16th Annual Geneva Summit for Human Rights and Democracy – see below for her remarks.

**Vídeo y transcripción en español abajo

Prepared remarks:

I am in this Forum, to share with you what is happening in my country, unfortunately, the international community has ignored Bolivia for a long time, and today we are suffering the consequences, abuse of power, authoritarianism, judicialization and criminalization for thinking freely, the most serious for indigenous peoples We have been condemned to extermination.

My name is Toribia Lero Quispe, I have been an indigenous activist defending human rights and the collective rights of indigenous peoples for 30 years.

My father was a miner, He worked since he was 17 years old and after 35 years of continuous work, he got sick and died abandoned, that’s why together with my mother we had to return to the community to take care of the land, that’s how we survived, I learned the values ​​and principles of my people, the importance of caring for water and land, biodiversity, flora and fauna, as well as the value of language, spirituality, culture, love for work and respect for others, I also understood the risk of losing that legacy because we were always exposed to threats from extractive activity.

Bolivia has the largest indigenous population in South America, 64%of the population we self-identify as indigenous, we are more than 54 peoples and we have 40 different languages ​​and idioms. For us, ethnic belonging is fundamental.

The struggle of indigenous peoples It was fundamental to change the destiny of my country and strengthen the democracy that had been recovered a few years ago.In 1990, the indigenous peoples of the Amazon region carried out a mobilization called March for Territory and Dignity, they traveled more than 600 km to reach the seat of government in La Paz, demanding that the State recognize their collective rights, which until then was unknown. of its existence. It was the beginning to influence the changes and transformations of the Bolivian State, because later, we proposed the holding of a Constituent Assembly to write a new social pact of coexistence.

In 2005, Evo Morales was elected president of Bolivia, proclaiming himself the first indigenous president.

In 2009, a New Political Constitution of the Plurinational State was approved, which recognizes the existence of different indigenous peoples and nations, their cultures, languages, territories, justice, health, and education systems, as well as the economy and ways of doing politics, for the first time we had participated in the drafting of the new Constitution Policy.

We believed that the lives of indigenous peoples would change, But it was not like that, we became the first victims of that so-called indigenous government.

The mere fact of having demanded that the government comply with the Right to Free and Informed Prior Consultation (2011) was met with cruel and brutal repression. The government intended to build a highway that would cross through the middle of an indigenous territory and protected area (TIPNIS). The territory is home to highly vulnerable indigenous peoples in a situation of initial contact. The protected area is a source of water and is home to more than 992 species of birds, 218 species of mammals, 131 species of reptiles and 157 species of amphibians, making it the third most megadiverse park in the world.

The indigenous people mobilized in defense of TIPNIS had already traveled more than 300 km, but the government ordered the retention, prohibiting their advance and limiting access to water, food, and shelter, hundreds of children and women suffered, they reported them through telephone calls and few alternative means of communication, for this reason I organized the women to hold a vigil in the city of La Paz and make the government’s abuse visible.

It was a Sunday, September 26, I received a call from an indigenous sister, shouting and telling me, “They are repressing us!” They are shooting gases!!, and the call was cut off. A day later we were informed that the indigenous people had been cruelly and brutally treated by the Bolivian police and air force, the feet and hands of indigenous women and men were tied with packing tape as well as their mouths so that they would not scream or move, They were dragged onto buses with an unknown destination, some were taken to an airport where planes were waiting to transport them somewhere, girls and boys between 3 and 12 years old were abandoned in the forests and later picked up by a rancher.

The material and intellectual authors They were high government authorities, headed by the president and vice president, today these repressors work at the UN and others are ambassadors in different countries.

The repression was the beginning, because later, the government ordered the intervention of our national organizations (2013), I was expelled from my organization and threatened with death, designated as a traitor and enemy of the people and servile to the North American empire, they circulated a blacklist with names of leaders who defended rights, it was depressing and I saw my husband and my daughters suffer.

The abuses continued, they confiscated the Indigenous Fund, approved a series of laws that allowed the burning of forests, the dispossession of indigenous lands in favor of land traffickers, and granted unlimited rights to mining actors. Hundreds of Chinese and other countries entered the Amazon rivers to loot gold, to carry out this activity they put mercury into the rivers, the pollution affected the indigenous brothers who have high levels of mercury in their blood, a similar situation occurred in all the regions where we indigenous peoples live, Displacements and migration have increased and many go to the cities and live begging; there are more than 18 indigenous peoples and nations that are in a situation of high vulnerability and danger of extinction.

13 years have passed since the massacre, justice was not done, recently an indigenous woman reported to the IACHR that during the repression 32 pregnant indigenous women had lost their babies and the indigenous brothers live their days psychologically affected, the construction of the highway continues, it is about to conclude.

While all these abuses were happening, the world applauded Evo Morales as the best indigenous president.

Despite the abuses that we defenders suffer, I was encouraged to look for them and organize ourselves to denounce the government’s abuses, it was difficult, they told me that I had to endure, I did not give up, between 2015, together with several women, we sent complaints to the EPU, CEDAW and the International Tribunal for the Defense of Nature.

As an activist I had to cover my expenses,I survived by cleaning, washing or doing small jobs, my family thought I had a good job, I pretended to be well, I went without food for days, and shortly after I became seriously ill. My strength was organizing small resistances, today there are thousands of rights defenders.

The abuse of power also reached to the Bolivian opposition, the consequences were fatal in October 2019, Evo Morales had to flee my country.

Unfortunately, authoritarianism and abuse of power continue with the new president, just as the previous one has control of the organs of power, his horizon is to be the new Cuba, there are more than 280 political prisoners, they have just annulled the holding of the elections judicial.

My request with you, rights defenders of this Forum is, SOLIDARITY with the Bolivian people, we are going through a serious political crisis, there is deep hatred and extreme polarization between a supposed right and a supposed left, follow up on Bolivia, we do not want to go down the path of dictatorship, which In Latin America it is trying to spread.

Discurso preparado:

Me encuentro en este Foro, para compartir con ustedes lo que está pasando en mi país, lamentablemente la comunidad internacional ha ignorado a Bolivia durante mucho tiempo, hoy estamos sufriendo las consecuencias, abuso de poder, autoritarismo, judicialización y criminalización por pensar libremente, lo más grave los pueblos indígenas hemos sido condenados al exterminio.

Mi nombre es Toribia Lero Quispe, soy activista indígena defensora de los derechos humanos y los derechos colectivos de los pueblos indígenas desde hace 30 años.

Mi padre fue minero, trabajó desde sus 17 años y  después de 35 años de trabajo continuo, enfermó y murió abandonado, por eso junto a mi madre tuvimos que retornar a la comunidad a labrar la tierra, así sobrevivimos, aprendí los valores y principios de mi pueblo, de la importancia que tiene el cuidado del agua y de la tierra, la biodiversidad, la flora y la fauna, así como del valor de la lengua, la espiritualidad, la cultura, el amor por el trabajo y el respeto con los demás, también comprendí el riesgo de perder ese legado porque siempre estuvimos expuestos a las amenazas por actividad extractiva.

Bolivia tiene la población indígena más grande de América del Sur, el 64% de la población nos autoidentificamos como indígenas, somos más de 54 pueblos y tenemos 40 distintas lenguas e idiomas. Para nosotros la pertenencia étnica es fundamental.

La lucha de los pueblos indígenas fue fundamental para cambiar el destino de mi país y fortalecer la democracia que se había recuperado pocos años atrás. En 1990, los pueblos indígenas de la región amazónica realizaron una movilización denominada Marcha por el Territorio y Dignidad, recorrieron más de 600 km para llegar a la sede de gobierno de La Paz, exigiendo  al Estado el reconocimiento de sus derechos colectivos, hasta entonces  no se conocía de su existencia. Fue el inicio para incidir en los cambios y transformaciones del Estado boliviano,   porque después, propusimos la realización de una Asamblea Constituyente para escribir un nuevo pacto social de convivencia.

En 2005, Evo Morales fue elegido presidente de Bolivia, y se auto proclamó como el primer presidente indígena.

En 2009 se aprueba una Nueva Constitución Política del Estado Plurinacional, que reconoce la existencia de los distintos pueblos y naciones indígenas, sus culturas, lenguas, territorios, sistemas de justicia, salud y educación, así como la economía y formas de hacer política, por primera vez habíamos participado en la redacción de la nueva Constitución Política. 

Creímos que la vida de los pueblos indígenas cambiaría, pero no fue así, nos convertimos en las primeras víctimas de aquel llamado gobierno indígena.

El solo hecho de haber exigido al gobierno el cumplimiento del Derecho a la Consulta Previa Libre e Informada (2011) fue respondida una cruel y brutal represión. El gobierno  pretendía construir una carretera que atravesaría por el medio de un territorio indigena y area protegida (TIPNIS) en el territorio habitan pueblos indígenas altamente vulnerables  y en situación de contacto inicial, el área protegida es fuente de aguas, alberga más de 992 especies de aves, 218 especies de mamíferos, 131 especies de reptiles y 157 especies de anfibios, siendo el tercer parque más megadiverso del mundo.

Los indígenas movilizados en defensa del TIPNIS ya habían recorrido más de 300 km, pero el gobierno ordenó la retención, prohibiendo su avance y limitando el acceso al agua, comida y abrigo, cientos de niños y mujeres sufrían, las denunciaban la realizaban mediante llamadas telefónicas y pocos medios de comunicación alternativos,  por esta razón organicé a las mujeres para realizar una vigilia en la ciudad de La Paz y visibilizar el abuso del gobierno.

Era un domingo 26 de septiembre, recibí la llamada de una hermana indígena, gritando me dijo, nos están reprimiendo!!, están disparando  gases!!,  y se cortó la llamada. Un dia despues nos informamos que  los indígenas habían sido cruel y brutalmente por la policía y la fuerza aérea boliviana, los pies y las manos de mujeres y hombres indígenas fueron amarrados con cinta de embalaje así como sus bocas para que no griten ni se muevan, fueron arrastrados a autobuses con rumbo desconocido, algunos fueron llevados a un aeropuerto donde les esperaban aviones para que los transporte a algún lugar, niñas y niños entre 3 y 12 años fueron abandonados en los bosques y más tarde recogidos por un ganadero. 

Los autores materiales e intelectuales fueron altas autoridades de gobierno, encabezado por el presidente y vicepresidente, hoy estos represores trabajan en la ONU y otros son embajadores en distintos países.

La represión, fue el comienzo, porque después, el gobierno ordenó la intervención de nuestras organizaciones nacionales (2013), fui expulsada de mi organización y amenazada de muerte, señalada como traidora y enemiga del pueblo y servil del imperio norteamericano, hicieron circular una lista negra con nombres de líderes defensores de derechos,  era deprimente y veía sufrir a mi esposo y a mis hijas.

Los abusos continuaron, nos confiscó el Fondo Indígena, aprobó una serie Leyes que permite  quemar los bosques, el  despojo de tierras indígenas en favor de traficantes de tierras, les otorgó derechos sin límites a los actores mineros. Cientos de dragas chinas y de otros países ingresaron a ríos amazónicos para saquear el oro, para realizar dicha actividad echan mercurio a los ríos, la contaminación afectó a los hermanos indígenas quienes presentan altos niveles de mercurio en su sangre, similar situación ocurre en todas las regiones donde habitamos los pueblos indígena, los desplazamientos y migración han aumentado y muchos salen a las ciudades y viven en la mendicidad, son más de 18 pueblos y naciones indígenas que se encuentran en situación de alta vulnerabilidad y peligro de extinción.

Han transcurrido 13 años de la masacre, no se hizo justicia, recientemente una mujer indigena denunció ante la CIDH que durante la represión  32 mujeres indígenas en estado de gestación habían perdido a sus bebés y los hermanos indígenas  viven sus días afectados psicológicamente,  la construcción de la carretera continúa, está a punto de concluir.

Mientras todos esos abusos ocurrían,  el mundo aplaudía a Evo Morales como el mejor presidente indigena.

A pesar de los abusos que sufrimos las defensoras, me animé a buscarlas y reorganizarnos para denunciar los abusos del gobierno, fue difícil, me decían que debía aguantar, no me rendí, entre 2015 junto a varias mujeres enviamos denuncias ante el EPU, la CEDAW y el Tribunal Internacional de Defensa de la Naturaleza. 

Como activista tenía que cubrir mis gastos, sobrevivía limpiando, lavando o realizando pequeños trabajos, mi familia pensaba que yo tenía un buen trabajo, fingía estar bien, días estuve sin comer, y poco después enfermé gravemente. Mi fortaleza fue organizar pequeñas resistencias, hoy son miles de defensores de derechos.

El abuso de poder alcanzó también a la oposición boliviana, las consecuencias fueron fatales en octubre de 2019, Evo Morales tuvo que huir de mi país.

Lamentablemente, el autoritarismo y abuso de poder continúa con el nuevo mandatario, igual que el anterior tiene el control de los órganos de poder, tiene como horizonte ser la nueva Cuba, hay más de 280 presos políticos, acaban de anular la realización de las elecciones judiciales. 

Mi pedido con ustedes, defensores de derechos de este Foro es, solidaridad con el pueblo boliviano, atravesamos por una grave crisis política, hay un odio profundo y una polarización extrema entre una supuesta derecha y supuesta izquierda, hagan seguimiento a Bolivia, no queremos ir por el camino de la dictadura, que en América Latina se está pretendiendo extender.


16th Annual Geneva Summit for Human Rights and Democracy, U.N. Opening, Tuesday, May 14, 2024


The international community has ignored Bolivia for a long time. Today we’re suffering the consequences of the judicialization, criminalization, abuse of power and authoritarianism. Worst of all is that indigenous peoples have been doomed to extermination.

I love the land and the water, because together with my family we have survived working it and producing food, that’s what I’ve fought for from a young age.

The struggle of indigenous peoples was fundamental to change the destiny of my country, since the 1990s we demanded structural changes and the civil society also fought for better life conditions, that’s why Evo Morales was elected as president in 2005 and he proclaimed himself as the first indigenous president. We thought that our lives would change, but that wasn’t the case, we became his first victims. The sole attempt to demand the respect for the right to consult after the new Political Constitution was adopted, the response was a brutal and cruel repression. Recently, one of the victims denounced that 32 pregnant women had lost their babies during the repression. Evo Morales planned to build a road through a protected area and indigenous territory, this event is known as the Massacre of Chaparina. It’s been 13 years and we still don’t have justice.

Not being satisfied with the repression, the government has destroyed our national organizations, confiscated an indigenous fund and passed a series of laws against us.

I was expelled from my organization and received death threats, I was deemed a traitor of the people and a servant of the American Empire. 

Today, the economic policies imposed by the regime of Evo Morales are destroying our land and water, our livelihood, hundreds of my indigenous brothers have their blood contaminated with mercury, cyanide, lead and arsenic.

Also, in 2019, the Bolivian people were on the verge of civil war, as a consequence of the abuse of power exercised by Evo Morales. His partners had to force him to resign and to flee to Mexico. After, there were massacres and we don’t have justice to this day because the prosecutor’s office and the justice system don’t want to investigate.

 The new president continues the same authoritarian and abusive policy. He controls all institutions, he has submitted all democratic institutions, we have more than 280 political prisoners, and recently annulled the judicial elections. I am a survivor of the regime of Evo Morales.

I ask the international community, NGOs, and allies to watch and monitor Bolivia, because the horizon of these dictators is to turn us into another Cuba, Venezuela, or Nicaragua.


16ª Cumbre Anual de Ginebra para los Derechos Humanos y la Democracia, inauguración de la ONU, Martes 14 de Mayo de 2024

Discurso Preparado:

La comunidad internacional, ha ignorado por mucho tiempo a Bolivia, hoy estamos sufriendo las consecuencias, el abuso de poder, autoritarismo, así como la judicialización y criminalización por pensar libremente, lo más grave es que los pueblos indígenas hemos sido condenados al exterminio.

Amo la tierra, y la agua porque junto a mi familia he sobrevivido labrando y produciendo comida, por eso esa es la razón de mi lucha desde muy joven.

La lucha de los pueblos indígenas fue fundamental para cambiar el destino de mi país, desde los años 1990 exigimos cambios estructurales y el resto del pueblo boliviano también luchó por mejores condiciones de vida, por eso Evo Morales había ganado la presidencia en 2005 y se autoproclamó como el primer gobierno indígena. Habíamos creído que nuestras vidas cambiarían, no fue así, nos convirtió en sus primeras víctimas. Después de haberse aprobado la nueva Constitución Política del Estado Plurinacional en 2009, el solo intento de exigir el cumplimiento del Derecho a la consulta para la construcción de una carretera que atravesaría por medio

de un área protegida y territorio indígena, fue respondido con una cruel y brutal represión en 2011, este hecho se conoce como la Masacre de Chaparina, recientemente una de las víctimas denunció ante la CIDH que 32 mujeres en gestación habían perdido a sus bebés durante la represión, Han transcurrido 13 años y no se hizo justicia. No conforme con la represion, el gobierno el gobierno destruyó nuestras organizaciones, nos confisco un fondo de los indígenas y aprobó una serie de leyes en contra nuestra.

Yo fui expulsada de mi organización y amenazada de muerte, señalada traidora y enemiga del pueblo boliviano.

Las políticas económicas impuestas por el gobierno están destruyendo tierras y aguas, nuestras fuentes de vida, cientos de mis hermanos indígenas tienen contaminado su sangre con mercurio, cianuro, plomo y arsénico.

En 2019, el pueblo boliviano se encontraba al borde de una guerra civil, como consecuencia el abuso de poder ejercido por E. Morales, sus partidarios tuvieron que obligarle a renunciar y huir a México, después, hubo masacres y hasta hoy no se hizo justicia.

El nuevo presidente, continúa con la misma política autoritaria y abuso de poder, tiene controlado y sometido a todas las instituciones democráticas, tiene más de 280 presos políticos, recientemente anuló las elecciones judiciales.

Pido que la comunidad internacional, las ONGs, y aliados defensores de derechos humanos y la democracia, miren y hagan seguimiento a Bolivia, porque el gobierno tiene como horizonte convertirnos en la otra Cuba, Nicaragua o Venezuela.

Speakers and Participants

Toribia Lero Quispe

Bolivian indigenous leader from the Sura Nation, member of the Bolivian Legislative Assembly



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